La plupart des plus importants jardins anglais ont été créés en Italie et sur la Riviera française, en bien plus grand nombre que dans le reste de l’Europe continentale. Le doux climat méditerranéen a permis aux plantes de pousser en extérieur, (alors qu’en Grande-Bretagne, elles auraient survécu uniquement sous serre), et offrit des perspectives de jardinage passionnantes. L'Italie était la destination favorite pour les voyageurs britanniques jusqu'à la fin des années 1860, lorsque l'appel du sud de la France est devenu dominant. La popularité de la Côte d'Azur (française et italienne) à la fin du XIXe siècle a été basée sur l'exploitation de son climat doux. Bordighera, Hyères et Menton ont été construites comme stations estivales pour les invalides des climats humides des pays du Nord. Les Britanniques ont bientôt découvert que le climat était à la fois adapté pour le jardinage et pour des problèmes respiratoires.

 

…Trois étapes dans le développement de l'histoire des jardins peuvent être attribuées aux Britanniques. La première est liée au mouvement culturel du paysage développé à travers l'Europe à la fin du XVIIIe siècle et qui a gagné l'acceptation universelle. Le second développement dans le jardin à l'anglaise est la gestion horticole des plantes, distincte des études botaniques. La troisième innovation, un phénomène très répandu dans le XXe siècle et qui domine encore dans le jardin anglais sophistiqué, est la composition à travers les couleurs, les formes et la structure des plantes.

 

Les jardins anglais à l'étranger sont la quintessence de l'histoire du jardinage anglais, caractérisé par l'intervention des propriétaires à l'entretien du jardin lui-même. Les jardiniers anglais à l’étranger ont su puiser dans les jardins des pays qui les accueillaient avec un opportunisme créatif, et ont inséré les éléments locaux dans la tradition anglaise, avec pour résultat une harmonie et une grande variété à l’intérieur de la conception tout entière.

C’est le climat qui attira les premiers visiteurs  et résidents britanniques dans le sud de la France. Ceux qui ont visité la Côte d'Azur en hiver remarquèrent l'abondance et la variété de fleurs sauvages et cultivées. Les fleuristes ont pu facilement profiter de ce climat, et au dix-huitième siècle, des œillets ont été expédiés à Londres, et plus tard, la zone autour de Bordighera a été connu sous le nom Riviera dei Fiori. Sa prospérité s’est fondée sur la fin du XIXe siècle, l'utilisation croissante du système ferroviaire permettant d’envoyer des fleurs fraîches tout au long de l'hiver dans le nord de l'Europe.

Tobias Smollett a contribué à la naissance de la passion anglaise pour la Riviera. Smollett était un médecin, et son « Voyage à travers la France et l'Italie », publié en 1776 devint immédiatement, et pendant longtemps, populaire. Nice, Cannes, Menton et Bordighera n'auraient certainement pas eu un tel développement sans l'enthousiasme et l'argent de l’Angleterre. En outre, la Côte d'Azur a été l'un des lieux privilégiés par les familles anglaises  à la recherche de traitements pour la tuberculose. De nombreuses années passèrent avant que les médecins ne découvrent que l'air de la montagne de l'Engadine et le climat méditerranéen offraient une chance réelle d'un remède pour tuberculeux.

Dans les années 1890, la reine Victoria vint à plusieurs reprises dans le sud de la France, mais par la suite changea ses habitudes, et le roi George V et la reine Mary dédaignèrent la Côte d'Azur. Par la suite, dans les années 1920 et 1930, vivre dans le sud de la France était considéré alors comme anti patriotique et était un signe de mauvaise vie.

Après Nice et Cannes, la troisième étape fut le développement de Menton. Sa « création » découla directement du développement de la ligne de chemin de fer, et donc plus lié à la classe moyenne que ses voisins plus mondains. Le Dr James Henry Bennet (1816-1891) avec son "Menton et la Côte d'Azur en hiver», publié en 1861, présentait la Riviera di Ponente entre Gênes et Nice, comme la zone la plus appropriée et la plus bénéfique pour les patients atteints de tuberculose, et a été largement responsable de la montée en popularité de Menton. Il avait lui-même un jardin à Menton-Garavan, qui a été très apprécié et visité à l'époque, notemment par la reine Victoria.

Outre la frontière, la partie italienne de la Riviera n'a jamais été aussi élégante que la française. Sanremo et Bordighera n’étaient pas particulièrement excitants, mais plutôt calmes, et en tant que stations climatiques, étaient principalement curatives.

L'extraordinaire popularité de Bordighera est due à un roman victorien. En 1855, Giovanni Ruffini publia à Edimbourg, alors qu'il était en exil politique ", Le Dr Antonio." Le roman, écrit en anglais, a raconté l'histoire d'un gentleman anglais, Sir John Davenne et de sa fille Lucy. Au retour d'un voyage en Italie et forcés par un accident de  voiture de s'arrêter à Bordighera, Lucy, en raison d'une fracture de la cheville est confiée à la garde du Dr Antonio, un exilé en Sicile. De l’affection se crée entre eux, mais Lucy retourne en Angleterre avec son père. Elle est de retour à Bordighera en 1848, en tant que veuve, mais Antonio est retourné en Sicile pour prendre part à la libération des Bourbons. Elle le rejoint à Naples, où il est arrêté sous ses yeux et, après une vaine tentative pour le faire évader, Lucy meurt de chagrin. Le roman a stimulé les sympathies britanniques pour l'Italie et le Risorgimento (renaissance ou résurrection), et l'attrait pour la ville de Bordighera si romantique décrite par l'auteur.

Edmondo De Amicis décrit Bordighera comme "Le Paradis des Anglais."

La vie sociale a été centrée autour de l'église anglaise. Bordighera eu la plus grande proportion de résidents et visiteurs britanniques que toute autre ville en Italie. Appartenant généralement à la classe moyenne, à l'exception du comte de Strathmore, (qui possédait une villa qu’il a ensuite vendu à la Reine Mère de l'Italie, Marguerite de Savoie), et le duc et la duchesse de Leeds qui ont vécu dans la Villa Selva Dolce.

La botanique était le passe-temps favori des anglicans intellectuels de la classe moyenne et le révérend lui-même était un grand botaniste. Clarence Bicknell a été l'un des fidèles de l'Eglise de Bordighera, et ses collections ont constitué la base de toutes les études ultérieures botaniques dans la région.

De façon surprenante, parmi les principaux jardins à l'anglaise à Bordighera, le plus célèbre jardin appartenait à l'italien Moreno, décrit dans le roman de Ruffini. Un autre jardin appelé le Jardin d'Hiver a été créé par le botaniste allemand Ludwig Winter, qui intégrait une serre. Winter était jardinier en chef à La Mortola.

Alors que Nice, Cannes et Menton ont été élargis, de nouveaux domaines de la côte ont été transformés en propriété élégante. Cap Ferrat, Cap d'Ail, Cap Martin, Antibes et Juan-les-Pins étaient toutes les créations de cette explosion dans l'achat de nouveaux domaines.

En 1890, le roi Léopold II de Belgique achète toutes les terres qui étaient en vente dans la presqu'île du Cap Ferrat. En 1900, il achète la Villa « Les Cèdres Polonais » renommée d’après les cèdres qui y ont été plantés. Ce jardin est devenu l'un des plus importants de la Côte d'Azur. Pendant un temps, il fût plus important encore que celui de Mortola, et même le plus célèbre jardin botanique privé dans le monde. L'une des maisons qui appartenaient à Léopold II était la Villa Mauresque, près de la pointe du Cap Ferrat, à l'origine construite par Mgr Charmenton, le confesseur du Roi. Somerset Maugham l'a achetée en 1928 et y vécut jusqu'à sa mort en 1965.

Les Britanniques ne furent pas les seuls passionnés par la culture de nouvelles essences, des jardins botaniques ont été créés en 1775 à Aix-en-Provence, et à Toulon en 1786, et il en existait déjà un à Marseille. Les familles coloniales françaises revinrent en France avec les fortunes qu'ils avaient faites dans les régions tropicales, pour créer des paradis sub-tropicaux dans le sud de la France. L'impératrice Joséphine avait envoyé de la Martinique des plantes de la Nouvelle-Hollande à Malmaison, au directeur des Jardins de Nice, dans le but de faire naturaliser une multitude de plantes exotiques dans le sol français. Le diplomate et botaniste Gustave Thuret (1817-1875) a créé son institut de recherche botanique à Antibes en 1856. Georges Sand a écrit en 1868 qu’il était le plus beau jardin qu'elle avait jamais vu dans sa vie, et la sœur de Thuret en fit don à l'Etat en 1877. Les Britanniques ont tendance à considérer ces lieux comme des stations principalement scientifiques et non pas comme des jardins.

Un exemple typique fût le « Eilenroc », jardin à l'anglaise sur le Cap d'Antibes, très célèbre à son époque, et ouvert au public deux fois par semaine. Le botaniste et pépiniériste suisse Henri Correvon le jugea supérieur, même au jardin de La Mortola. La maison a été construite en 1850 par Hugh Hope Loudon, qui lui donna le nom de sa femme, Cornélie, épelé à l'envers. Elle a été conçu par Charles Garnier, architecte de l'Opéra de Paris, et dont le jardin de palmiers à Bordighera était bien connu. Le jardin Eilenroc fût, lui, créé après qu’un Anglais, James Wyllie, a acheté la propriété de 30 hectares en 1873. Son petit-fils, Sir Coleridge Kennard, qui a hérité de Eilenroc en 1890, a rappelé que des millions de tonnes de terre ont été apportées au jardin pour permettre la plantation de milliers d'arbres, près de la moitié du jardin étant composé de rochers et affleurements de près de 40 mètres. Guy de Maupassant l’a visité en 1887 et l'a décrit comme un jardin merveilleux où il a poussé les fleurs les plus belles d'Europe. Sir Coleridge Kennard a été forcé de vendre Eilenroc après une nuit désastreuse sur les tables de jeux du Casino de Monte Carlo et mourut dans la pauvreté.

Le désir d'avoir autant de plantes intéressantes que les résidents anglais a été largement exprimé par les pépiniéristes français.

Les anglais à l’étranger, cependant, ont tendance à ne pas rechercher des contacts avec la population locale. La nature réservée des Anglais masque souvent l’affirmation d'une supériorité, qui ne resta pas confinée à des questions importantes telles que la langue, le commerce et les us et coutumes, mais fût parfois également étendue à la cuisine locale. Il fût bizarrement déclaré que personne ne pouvait séjourner sur la Côte durant l'été, la saison se terminant le 21 Avril, et que presque tout le monde rentrait à la maison pour la fin du mois. Le manque d'eau en a été l'excuse, l'ignorance et la mode en étaient les véritables raisons. En fait, certains Anglais vécurent à la Riviera toute l'année pour des raisons de santé ou pour des raisons financières. Après la Première Guerre mondiale ils furent beaucoup plus nombreux à vivre en permanence dans le sud de la France, également pour des raisons économiques, car il était, en Provence, possible d’être pauvre avec plus de dignité. De nombreux jardins ont été ouverts au public, et les visiter devenait un passe-temps social.

La première femme britannique  qui achète une maison sur la Côte d'Azur avec l'intention de cultiver des plantes dans le bassin méditerranéen était Ellen Willmott de la Place Warley. Elle séjourna à plusieurs reprises chez la famille Hanbury à La Mortola, avant de prendre la décision d'acheter Boccanegra, qui était dans le voisinage immédiat, en 1905. A partir de1914  et du déclenchement de la guerre, Ellen ne retourna plus à la propriété, et, en 1920, fût contrainte de vendre pour éviter la faillite. Boccanegra, avec ses 8,5 hectares d'oliviers, est construit sur une pente raide et ensoleillée. Le jardin a franchi la ligne de chemin de fer, qui était encadrée de palmiers et d'hévéas, et résolu le problème de l’irrigation par la construction de citernes. Ont été introduites de nombreuses plantes rares et exotiques, dont certaines subsistent encore dans le jardin, qui est maintenant la propriété de Guido Piacenza.

Le jardin à l'anglaise le plus important sur la Riviera était celui commencé par le major Lawrence Johnston à Hidcote Manor quand il a acheté une ferme dans la vallée de Gorbio au-dessus de Menton en 1924. Johnston transforme la ferme en « Serre de la Madone » dans une maison seigneuriale, la terre a été aménagée en terrasses et plantée d'oliviers et de vignes, et a été conçue pour être un jardin d'hiver où le propriétaire y séjourne entre Septembre et Avril. Comme toujours sur la Côte, la terre a déterminé la conception des jardins en terrasses de différentes tailles, disposés dans les différents modes de l'architecture orticulturale. Ont été inclus les escaliers, les piscines, fontaines et statues qui rappellent la Renaissance italienne. L'essence de la conception des étangs était de créer un sentiment d'ouverture. De ce fait, aucun arbre ‘a été planté autour de telle sorte que l'immensité du ciel a été capturée par les reflets de l'eau. Johnston accompli de nombreuses expéditions à l'étranger, Drakensberg, du Yunnan et Java, introduisant des plantes ornementales à grand effet dans son jardin. La Serre de la Madone est entrée dans une période de grande difficulté à la mort du propriétaire en 1958. Les propriétaires successifs ont fait des changements dans certains cas très douteux et critiquables dans le soin de la nature, jusqu'en 1999 lorsqu'il est acquis par le Conservatoire du Littoral, avec la participation de la ville de Menton, le Conseil Général des Alpes-Maritimes et la Fondation Electricité de France, qui initièrent la restauration par l'"Association pour la Mise en Valeur et la Sauvegarde du Jardin Serre de la Madone" en vue d'en faire au plus tôt un modèle de d’auto-gestion et le point de rencontre pour tous les chercheurs et les amateurs de plantes exotiques.

La Villa Val Rahmeh Menton-Garavan a été construite en 1925 par le général Sir Percy Radcliffe, et fut occupée pendant de nombreuses années par un médecin britannique, le Dr Campbell. Après sa mort en 1950, sa fille Maybud Campbell, a intensifié la plantation de belles plantes en fonction de leur effet visuel, plutôt que botanique, bien que Miss Campbell était une spécialiste reconnue de la botanique, concernant la flore naturelle des Alpes Maritimes. En 1956, Val Rhameh est vendu à l'Etat français qu'il gère comme "jardin botanique exotique de Menton."

Le Clos du Peyronnet, à Menton-Garavan, près de la frontière italienne, a été détenu par la même famille anglaise depuis trois générations. Et fût «le plus beau jardin privé créé sur la Côte d'Azur, depuis la Seconde Guerre mondiale. Le jardin est petit, environ un demi-hectare, et son histoire est inscrite dans le marbre au sommet d'un escalier: «Barbara et Derick et leur fils Humphrey Waterfield ensuite, ont créé et aimé ce jardin 1915 - 1971".

Humphrey a été principalement responsable de la création du jardin. Il était un peintre qui souhaitait peindre de telle sorte que l'argent gagné par ce travail pourrait être consacré à son jardin, et a été aussi un jardinier paysagiste. Les deux principaux éléments du projet sont une utilisation ingénieuse de l'eau et la construction de larges perspectives qui relient les différents domaines du jardin et dont l'une s'ouvre sur une vue claire de la Méditerranée. Le propriétaire actuel, William Waterfield, petit-fils de Humphrey, prend soin du jardin par lui-même et essaie de préserver sa structure d'origine en laissant les plantes pousser de façon naturelle créant un site informel, romantique et presque exubérant qui unifie les différentes parties du jardin. William apporte sa contribution par l'introduction de nouvelles plantes, en particulier une intéressante collection de bulbes de la province du Cap. La présence de Lawrence Johnston dans le jardin peut être trouvée dans le style de la structure Hidcote. En fait, en plus d'être l'un des plus beaux jardins modernes du sud de la France est aussi le meilleur exemple d'un jardin de style Hidcote.

Charles de Noailles a commencé à créer son jardin à Grasse en 1947. Il est vite devenu le plus parfait exemple d'un jardin à l'anglaise créé par un Français. Il faut dire que la mère de Noailles était anglaise, et certainement son approche du jardinage a été entièrement anglo-saxon. Il a également été pendant de nombreuses années vice-président de la Royal Horticultural Society et comptés Russell Page, Lawrence Johnston et Norah Warre parmi ses amis "jardiniers" en France. La Villa Noailles est située sur un terrain en pente et en terrasses d'oliviers. La structure est assez formelle près de la maison, moins vers le bas. La présence d'eau unifie toutes les parties du jardin avec des fontaines, des cascades et des piscines qui se marient harmonieusement avec les couleurs riches des fleurs et des arbres. Le jardin est toujours une propriété privée.

La Villa Les Cèdres au Cap Ferrat appartenait à un Français extraordinaire :Marnier-Lapostolle, qui y a vécu il y a une soixantaine d'années, depuis 1920, comme un digne successeur du botaniste Thuret. Harold Peto y a renouvelé le jardin formel sous la maison en 1911 en ajoutant des statues allégoriques, des urnes et des balustrades. La conception était typiquement anglaise, une vallée de chutes d'eau y a créé un microclimat unique sur la Riviera. Marnier-Lapostolle le considrait comme un jardin tropical incluant environ 15.000 espèces différentes, y compris quarante types d'agrumes et une trentaine d'espèces de bambou.

Des groupes de spécialistes ont parfois été admis dans son jardin, mais jamais les visiteurs, sinon occasionnels et sur rendez-vous. Marnier-Lapostolle avait une obsession de la vie privée, ne permettait pas de photographies, et souvent insisté sur le fait que ceux qui ont écrit sur son jardin n’en révèlent pas le nom.

("Le Jardin anglais à l'étranger", Charles Queston-Ritson)

(fin de lire la suite)

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